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Cet appareil cerveau-ordinateur donne la parole à ceux qui ne peuvent pas parler

Cet appareil cerveau-ordinateur donne la parole à ceux qui ne peuvent pas parler

Une interface révolutionnaire pourrait être la clé pour débloquer les pensées des personnes incapables d'exprimer leurs opinions. Une équipe internationale de neuroingénieurs a utilisé la spectroscopie dans le proche infrarouge et les lectures EEG (électroencéphalographie) pour mesurer la communication et l'activité électrique du cerveau.

Alors que des recherches antérieures permettaient à certains patients de communiquer, beaucoup ont noté que cette nouvelle mesure offre le seul moyen cohérent d'obtenir des résultats pour ceux qui souffrent d'être "enfermés".

[Source de l'image: Centre Wyss via EurekAlert]

Le mutisme, surnommé «syndrome enfermé» par les chercheurs, fait taire un groupe étonnamment important de personnes. Les personnes touchées comprennent les personnes souffrant de paralysie complète qui conservent leur conscience, leurs capacités cognitives et (parfois) la fonction oculaire.

Les chercheurs ont utilisé quatre patients enfermés en raison d'une sclérose latérale amyotrophique (alias SLA ou maladie de Lou Gehrig). Cette maladie neuronale détruit notoirement des portions considérables du cerveau et du système nerveux utilisées dans la mobilité. Selon l'Association ALS, les médecins diagnostiquent 15 nouveaux cas de SLA chaque jour. Aux États-Unis seulement, 30000 personnes souffrent de ses effets débilitants.

Les patients devaient répondre à une série de questions par oui ou par non. Ils ont pensé à leurs réponses et l'interface mesurait l'activité cérébrale et les niveaux d'oxygène dans le sang pour déterminer une réponse. Afin de ne pas confondre les patients et de limiter les valeurs aberrantes, l'équipe a utilisé des questions simples. Ils ont reçu des réponses intelligibles et lisibles 70% du temps, selon un communiqué de presse.

Les résultats ont surpris l'équipe, selon l'article publié dans PLOS Biologie. Les participants se sont dits «heureux» malgré leur incapacité à communiquer avec leurs proches. Niels Birbaumer, du Wyss Center for Bio and Neuroengineering en Suisse, a déclaré que les résultats l'avaient choqué.

«Les résultats frappants renversent ma propre théorie selon laquelle les personnes atteintes du syndrome complètement enfermé ne sont pas capables de communiquer», a-t-il déclaré. «Nous avons constaté que les quatre patients que nous avons testés étaient capables de répondre aux questions personnelles que nous leur avons posées, en utilisant uniquement leurs pensées. Si nous pouvons reproduire cette étude chez plus de patients, je pense que nous pourrions rétablir une communication utile dans des états complètement verrouillés pour les personnes avec les maladies des motoneurones. "

Les questions n'ont pas seulement permis aux ingénieurs d'améliorer l'interface. Cela leur a permis de tisser des liens avec des gens qui, pour beaucoup, avaient le sentiment d'être isolés et «inaccessibles». La famille d'un patient a demandé aux chercheurs de demander si le patient laisserait sa fille épouser son petit ami. Comme la plupart des pères hautement protecteurs, le patient a dit «non» neuf fois sur 10.

«Nous avons d'abord été surpris des réponses positives lorsque nous avons interrogé les quatre patients complètement enfermés sur leur qualité de vie», a poursuivi Birbaumer. «Tous les quatre avaient accepté la ventilation artificielle pour maintenir leur vie, lorsque la respiration devenait impossible; ainsi, dans un sens, ils avaient déjà choisi de vivre.

Pour le directeur du Wyss Center John Donoghue, ce projet signifie plus qu'une simple amélioration de la technologie.

«Le rétablissement de la communication pour les patients complètement enfermés est une première étape cruciale dans le défi de retrouver le mouvement», a déclaré Donoghue. «Le Centre Wyss prévoit de s'appuyer sur les résultats de cette étude pour développer une technologie cliniquement utile qui sera disponible pour les personnes atteintes de paralysie résultant de la SLA, d'un accident vasculaire cérébral ou d'une lésion de la moelle épinière. La technologie utilisée dans l'étude a également des applications plus larges que nous pensons pourrait être développé pour traiter et surveiller les personnes atteintes d'un large éventail de troubles neurologiques. "

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