La biologie

Des scientifiques créent des hybrides homme-porc pour cultiver des organes à transplanter

Des scientifiques créent des hybrides homme-porc pour cultiver des organes à transplanter


Publié dans la revue Cell la semaine dernière, les chercheurs ont réussi à créer les premiers hybrides homme-porc en cultivant des cellules humaines à l'intérieur d'embryons à un stade précoce. Cette percée soulève la perspective de la croissance d'organes humains chez des hôtes non humains.

[Source de l'image: Guardian Science and Tech / YouTube]

En novembre 2016, 121 678 personnes attendaient une greffe d'organe vitale aux États-Unis, dont 100 791 attendaient une greffe de rein. Ces hybrides humains-porcs pourraient réduire ces chiffres en produisant des organes de transplantation suffisamment similaires à ceux des humains.

Les hybrides humains-porcs cultivés en laboratoire sont décrits, par les chercheurs, comme des chimères interspécifiques. Nommées d'après la bête inter-espèces de la mythologie grecque, les chimères sont des organismes formés à partir des cellules fécondées de deux espèces différentes.

La recherche est dirigée par le professeur Juan Carlos Izpisua Belmonte au Salk Institute for Biological Studies à La Jolla, en Californie. Avec le Dr Jun Wu, auteur de l'article et scientifique à l'Institut Salk, Belmonte a dirigé une équipe de 40 personnes.

«Le but ultime est de développer des tissus ou des organes fonctionnels et transplantables, mais nous en sommes loin», a déclaré Izpisua Belmonte dans un communiqué. «C'est une première étape importante.»

L'équipe a commencé son étude en introduisant des cellules humaines chez les vaches et les porcs. Cependant, l'étude des bovins s'est avérée plus difficile et coûteuse que prévu. Les vaches ont été abandonnées et les chercheurs ont poursuivi leur étude avec les porcs uniquement.

Les chercheurs ont commencé l'enquête en injectant des cellules souches humaines dans les embryons de porcs à un stade précoce. Plus de 2000 hybrides ont été formés qui ont ensuite été implantés dans des vaches de substitution. Cela a abouti à plus de 150 embryons se développant en chimères, cependant, ceux-ci étaient plus porcins qu'humains.

Les chercheurs ont rencontré un autre ralentisseur alors que les porcs se développent en moins de quatre mois, de la conception à la naissance, ce qui est beaucoup plus rapide que le développement des humains. «C'est comme si les cellules humaines entraient dans une autoroute plus rapide que l'autoroute normale», a déclaré Izpisua Belmonte. "Si vous avez des vitesses différentes, vous aurez des accidents."

Questions éthiques

La recherche sur les chimères a été interdite aux États-Unis jusqu'en août 2016, lorsque l'interdiction du financement fédéral de toute recherche sur les chimères a été levée. Selon l'article publié dans la revue Cell, des chercheurs de l'Institut Salk utilisaient des fonds privés pour leurs recherches avant la levée de l'interdiction, sur une période de quatre ans.

L'étude a introduit des préoccupations éthiques qui pourraient menacer d'éclipser ses avancées. Les problèmes impliquaient la création d'animaux intelligents avec un cerveau humanisé ainsi que la possibilité que des créatures hybrides soient accidentellement relâchées dans la nature. Les National Institutes of Health (NIH) des États-Unis ont suspendu le financement de l'étude pendant que ces questions étaient traitées.

Izpisua Belmonte a reconnu les problèmes en disant: «L'idée de faire naître un animal composé de cellules humaines crée des sentiments qui doivent être abordés.» Cependant, il estime que les problèmes sont suscités par des croyances mythologiques plutôt que par la réalité d'une recherche contrôlée.

Les chimères étaient majoritairement porcines, avec une contribution humaine minuscule d'environ une cellule sur 10 000. Les chercheurs étaient satisfaits de ce résultat, car la plupart des problèmes éthiques tournaient autour de la création d'êtres avec un cerveau semblable à celui d'un humain.

Loin d'être terminée

Les embryons de chimères ont été détruits après 3-4 semaines (le premier trimestre d'une gestation porcine), une fois qu'ils avaient prouvé leur viabilité. «C'est assez long pour que nous essayions de comprendre comment les cellules humaines et porcines se mélangent tôt sans soulever de préoccupations éthiques concernant les animaux chimériques matures», a déclaré Izpisua Belmonte.

La prochaine étape du chercheur consiste à insérer des gènes humains spécifiques dans les chimères afin de créer plus d’organes humains.

«À ce stade, nous voulions savoir si les cellules humaines peuvent contribuer du tout à répondre à la question du« oui ou non »», a déclaré Belmonte dans un communiqué. «Maintenant que nous savons que la réponse est oui, notre prochain défi est d'améliorer l'efficacité et de guider les cellules humaines vers la formation d'un organe particulier chez les porcs.»

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Écrit par Terry Berman


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