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L'incroyable ingénierie de la légende aérospatiale Burt Rutan

L'incroyable ingénierie de la légende aérospatiale Burt Rutan

Burt Rutan est l'un des ingénieurs aérospatiaux les plus prolifiques de toute l'histoire de l'humanité. Il est surtout connu pour sa conception de l'avion Voyager, le premier avion à voler autour du monde sans ravitaillement, et pour le sien de l'avion sous-orbital SpaceShipOne. Au cours de sa carrière, il a conçu 46 avions différents et a apporté d'importantes contributions à l'industrie aérospatiale.

Le Voyager [Source de l'image: Thomas Harrop / NASA]

La vie et la carrière de Burt Rutan

Né en 1943, à l'âge de 8 ans, il concevait déjà des modèles réduits d'avions. À l'âge de 15 ans, il effectue son premier vol en solo dans un avion. À l'âge de 22 ans, il a obtenu un diplôme en génie aérospatial et son incroyable carrière a commencé.

Le premier passage de Rutan dans le monde aérospatial a été en tant qu'ingénieur de projet de test pour l'US Air Force dans les années 1960 et au début des années 1970. Pendant son temps, il a conçu de nombreux avions et était surtout connu pour la conception du LTV XC-142. Vous pourriez reconnaître cet engin assez particulier comme un plan d'hélice qui pourrait faire pivoter ses ailes et fonctionner comme un hélicoptère pour les opérations de décollage vertical.

Ling-Temco-Vought XC-142A [Source de l'image: Wikimedia Commons]

Après avoir perfectionné ses compétences importantes avec l'armée de l'air, il est parti pour fonder sa propre entreprise de conception aérospatiale appelée Rutan Aircraft Factory. L'une de ses contributions les plus célèbres à l'industrie a été la configuration de l'aile canard. Il s'agit d'un concept d'aile qui place 2 ailes plus petites devant les ailes principales d'un avion. Étonnamment, le Wright Flyer original de 1903 utilisait une configuration de type canard pour contrôler l'avion, mais une telle configuration était rarement utilisée à nouveau jusqu'à ce que Burt Rutan soit un peu pionnier de son utilisation.

L'utilisation de configurations d'ailes de canard est devenue l'une des signatures de Rutan dans plusieurs de ses créations. Une partie de la raison pour laquelle il n'a pas été beaucoup utilisé auparavant est que la conception nécessite des connaissances et des études aérodynamiques approfondies pour la perfectionner sur un avion en particulier.

Le chevalier blanc et SpaceShipOne [Source de l'image: D Ramey Logan via Wikimedia Commons]

Au début des années 1980, Burt Rutan a fondé une société appelée Scaled Composites, qui existe encore à ce jour. C'est actuellement l'une des meilleures installations de prototypage d'avions au monde, située dans le désert de Mojave en Californie.

Pendant son séjour chez Scaled Composites de 1982 à 2011, Rutan a concentré une grande partie de son énergie sur le développement d'engins sous-orbitaux évolutifs dans le but global de les rendre disponibles au public. C'est cette entreprise qui a finalement abouti à l'un de ses vaisseaux les plus célèbres, SpaceShipOne. Avant le vol réussi de cet engin, seuls 2 autres engins gouvernementaux avaient dépassé la limite de 100 milles de l'atmosphère terrestre. La vidéo ci-dessous approfondit cette réalisation.

Dans une interview avec Big Think, Rutan a articulé son raisonnement derrière le développement de l'artisanat sous-orbital de la manière suivante:

"Je prends cette mesure parce que je pense réaliser quelque chose qui n'a jamais existé dans les vols spatiaux habités - et c'est un volume élevé et un accès public - je pense qu'il est important de le faire et de le faire dès que possible."

Après avoir pris sa retraite en 2011, Burt Rutan ne prend désormais la parole et donne des conférences que dans divers lieux à travers le monde. Beaucoup de ses avions célèbres sont accrochés dans des musées du monde entier et sa contribution au domaine de l'ingénierie aérospatiale a été immortalisée grâce à son intronisation au National Aviation Hall of Fame.

Sources:FlyingMag, PopSci, BurtRutan

[Source de l'image en vedette:Wikimedia Commons [1], [2], [3]]

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